¿Qué es el shareware y por qué fue tan popular en la década de 1990?

Una ilustración de discos shareware sobre un fondo azul.
Benj Edwards

Es una idea loca: regala tu software gratis y espera que a la gente le guste lo suficiente como para enviarte dinero. Esa fue la idea detrás del shareware, un modelo de software comercial popular en las décadas de 1980 y 1990. Esto es lo que lo hizo único y exitoso en ese momento.

Los orígenes del shareware

Los historiadores suelen atribuir a tres hombres la creación del concepto de shareware, en diversos grados.

En 1982, Andrew Fluegelman creó un programa de telecomunicaciones llamado PC-Talk en su nueva PC IBM y empezó a compartirla con sus amigos. Pronto, se dio cuenta que podría poner un mensaje especial dentro del software solicitando un Donación de $ 25 a cambio de futuras actualizaciones del programa. (Fluegelman llamó a su concepto «software gratuito», pero, según se informa, más tarde registró el término como marca registrada, lo que llevó a su uso limitado en la industria. redefinido después de su muerte en 1985.)

The Computer Chronicles hizo un breve perfil sobre la compañía de Fluegelman en 1985. Empieza a las 16:12 en el siguiente video.

Además, en 1982, otro programador dio con el mismo concepto que Fluegelman. Jim Knopf (también conocido como «Jim Button» profesionalmente) creó un programa de base de datos para IBM PC llamado Easy File y comenzó a compartirlo con sus amigos. Como Fluegelman, él se dio cuenta de que podía pedir una donación (en su caso, $ 10 al principio) para ayudar a compensar los costos de un mayor desarrollo y el envío de actualizaciones. Knopf llamó a su concepto «software compatible con el usuario». Pronto, Knopf y Fluegelman comenzaron a corresponder, y Knopf retituló su programa Archivo de PC para igualar el PC-Talk de Fluegelman, y ambos acordaron una tarifa de donación sugerida de $ 25.

Se muestra una captura de pantalla moderna de PC-Talk III (1983) de Andrew Fluegelman llamando a un BBS.

En 1983, el concepto de shareware se había establecido, pero su nombre aún no se había cimentado en la cultura. A principios de 1983, un ex empleado de Microsoft Bob Wallace cambió eso al crear una aplicación de procesamiento de texto llamada Escritura de PC. En el proceso, acuñó el término «shareware» para describir el modelo de software soportado por el usuario iniciado por Fluegelman y Knopf (también se había inspirado en un Columna infoworld del mismo nombre.). Con un nombre sólido y disponible de forma gratuita, el concepto de shareware no tenía a dónde ir más que hacia arriba.

Por qué el shareware fue revolucionario

En el momento en que Flugelman y Knopf tuvieron la idea del shareware, la mayoría del software de aplicaciones comerciales era muy caro, y a menudo se vendía al por menor en cientos de dólares por paquete. Los editores de software a menudo confiaban en esquemas draconianos de protección de copia para evitar que los clientes realicen copias no autorizadas del software. De hecho, la piratería (la duplicación y distribución no autorizadas de software comercial) fue ampliamente temido como fuerza destructiva en la industria informática.

Un anuncio antipiratería de 1984 de la Asociación de editores de software.
Un anuncio antipiratería de 1984 de la Asociación de editores de software. SPA / VC&G

En medio de ese clima, la idea de que podrías escribir un programa de alta calidad, alentar a las personas a que se lo regalen a sus amigos y luego esperar que les guste lo suficiente como para enviarte dinero voluntariamente. sonaba ridículo. Pero sucedió algo sorprendente cuando Fluegelman y Knopf probaron el concepto: ambos se hicieron millonarios. En una cuenta, Knopf describió la respuesta como abrumadora, con sacos sobre sacos de consultas enviadas por correo que llegaban a su casa.

Shareware no trataba a los clientes como potenciales delincuentes. El concepto implicaba dignidad y respeto por el usuario final que a menudo faltaban en los grandes empaquetadores de software comerciales. De manera menos altruista, también se aprovechó de la red de distribución de software no oficial de usuario a usuario que surgió porque el software era muy fácil y barato de copiar.

Desde el punto de vista del usuario, el shareware era atractivo porque les permitía probar aplicaciones sin costo antes de comprarlas, lo que era un concepto novedoso en la industria en ese momento. En lugar de desembolsar $ 795 por un paquete de base de datos que consideró poco atractivo y que nunca usó, puede obtener uno gratis y enviar dinero al autor solo si lo encuentra útil.

Shareware fue de la mano con las comunicaciones electrónicas

En la génesis de su idea de «software gratuito», Fluegelman se ofreció a distribuir PC-Talk a cualquiera que le enviara un disquete en blanco. Pero a medida que las comunicaciones de módem a módem y las transferencias de archivos en la plataforma IBM PC se hicieron más fáciles (gracias en gran parte a PC-Talk), la gente comenzó a intercambiar shareware en sistemas de tablones de anuncios (BBS) y en servicios comerciales en línea como CompuServe y GEnie. .

Lo más emocionante de los BBS para un autor de shareware es que representaban un canal de distribución alternativo para su producto. Un desarrollador ya no tenía que firmar con un editor, diseñar y producir un paquete minorista, imprimir un manual, encontrar un distribuidor que tuviera asociaciones con tiendas minoristas de software o redes de distribuidores y luego esperar regalías. Todo lo que gastos generales probablemente representó una gran parte del alto precio del software en ese momento.

El menú principal de Cave BBS.
Un menú principal de BBS. Benj Edwards

Por el contrario, un autor de shareware podría ser una operación de una sola persona que trabaja desde una dirección residencial. Con frecuencia, los manuales de shareware eran electrónicos y se incluían con el propio software, y el costo de distribución más significativo se producía cuando se enviaban las actualizaciones mediante un disquete en blanco, un sobre y un sello. Más tarde, con la llegada de los códigos de registro que desbloquearon funciones en el software, el costo se redujo aún más, requiriendo solo una carta o incluso una transmisión electrónica para completar una venta.

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Algunos programas de shareware famosos

Shareware no se limitaba solo a la plataforma IBM PC. Pronto se extendió a Macintosh, Amiga, Atari ST y más allá. Pero algunos de los programas shareware más influyentes se originaron en las plataformas IBM PC y Macintosh en la década de 1980 y principios de la de 1990. Éstos son algunos de ellos.

  • PC-Talk III (1983): La versión más popular del paquete de emulación de terminal de Andrew Fluegelman que inició la revolución del shareware y puso en marcha el intercambio de archivos de módem a módem en la plataforma IBM PC, escrito en IBM PC BASIC.
  • Llenalo (1987): Este programa de compresión basado en Macintosh que reducía el tamaño de los archivos para facilitar la transmisión o el almacenamiento se convirtió en algo tan esencial para las Mac como lo sería PKZIP para las PC.
  • PKZIP (1989): una herramienta de compresión de archivos muy popular para máquinas compatibles con IBM PC.
  • Reino de Kroz II (1990): El primer juego de PC distribuido bajo el modelo de shareware Apogee de Scott Miller que lanzó el primer episodio gratis pero vendió niveles adicionales por una tarifa. Este modelo revolucionó la industria de los juegos shareware.
  • WinZip (1991): Esto se originó como un front-end gráfico para PKZIP en Windows y luego se convirtió en un producto con más funciones que era esencial en la era de Windows 95 y 98.
  • ZZT (1991): El primer juego de PC de Tim Sweeney se envió con un editor de juegos incorporado. Lanzó Epic Games y allanó el camino para Unreal Engine y Fortnite.
  • Condenar (1993): el innovador juego de disparos en primera persona de id Software se originó como un título de shareware. El episodio 1 era gratis, pero tenías que enviar dinero para conseguir el resto del juego.
  • Netscape Navigator (1994): Aunque nunca se comercializó como «shareware», este navegador web pionero se envió como una versión de evaluación de descarga gratuita que casi todo el mundo usaba sin pagar ni un centavo.
  • WinRAR (1995): otra utilidad de compresión muy conocida para Windows, famosa por su capacidad para dividir archivos grandes en fragmentos de varios archivos.
  • Winamp (1997): un reproductor MP3 popular e influyente para Windows a finales de la década de 1990 y principios de la de 2000.

Se han desarrollado cientos de miles de programas shareware en los últimos 39 años (aunque no hemos hecho un recuento preciso), por lo que esta lista solo rasca la superficie de software de importancia histórica. Cada plataforma de computadora albergaba su propia lista de juegos, aplicaciones y utilidades esenciales de shareware.

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¿Qué pasó con Shareware?

Con el auge de Internet y la World Wide Web, se hizo más fácil no solo distribuir software, sino también vender software directamente de forma electrónica. Los clientes potenciales pueden visitar directamente el sitio web del desarrollador, pagar con una tarjeta de crédito y descargar una aplicación o un juego, lo que hace que el modelo de transferencia directa de shareware sea menos necesario como red de distribución.

En la segunda mitad de la década de 1990, el término “shareware” comenzó a perder popularidad frente a términos como software de “prueba” o “demostración” que alguien podía probar gratis antes de comprar, ya sea a través de minoristas o directamente a través de Internet. En ese sentido, el shareware nunca desapareció por completo. Simplemente se transformó y se convirtió en un modelo de distribución convencional.

Netscape Navigator que muestra una página web de Yahoo de aproximadamente 1994.
El auge del software de código abierto en Internet a fines de la década de 1990 hizo que el nombre y el concepto de «shareware» perdieran popularidad. Benj Edwards

Al mismo tiempo, el surgimiento del software de código abierto en Internet a mediados de la década de 1990 proporcionó una filosofía alternativa para el software libre que alentó a los desarrolladores a colaborar en aplicaciones de software libre de alta calidad (y alentó a todos a compartirlo de forma gratuita). , lo que hace que el software shareware comercial sea menos necesario y popular.

Más recientemente, el auge del DRM y las tiendas de aplicaciones ha bloqueado el software en las cuentas de los usuarios, lo que hace que la distribución incluso de versiones de demostración de un juego o programa sea ilegal o impracticable. En algunas plataformas como el iPhone, es imposible compartir software legalmente, no sin hacer jailbreak o compilar el código fuente de una aplicación y descargarlo con Xcode. Hoy en día, con plataformas abiertas como Macintosh y Windows tomando medidas drásticas contra el software sin firmar, los días en los que puede descargar un programa de un desarrollador independiente aleatorio y ejecutarlo pueden estar contados.

Por eso, hoy en día, es mucho más probable que un desarrollador de aplicaciones independiente coloque un programa o juego en una tienda de aplicaciones en lugar de intentar distribuirlo.

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Cómo encontrar Shareware clásico hoy

Si está interesado en revivir los días gloriosos del shareware para PC o Mac, hay sitios en Internet que han recopilado decenas de miles de programas que puede explorar.

Tenga en cuenta que la mayoría de estos programas antiguos requieren un emulador como DOSBox (o una computadora antigua real) que le permitirá ejecutarlos. ¡Disfrutar!

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